6 topics
#nasa

Musks SpaceX gaat NASA helpen met testmissie ter neutralisering asteroïde-dreiging

Sinds de film Armageddon (1998) is de wereld zich bewust van terminale dreiging die in theorie uitgaat van grote asteroïden die de baan van de aarde kruizen. Door dit soort rampenfilms zit de angst, mede door een flitsend en knallend RL-exemplaar boven het Russische Chelyabinsk in 2013, er bij de mensheid er goed in, terwijl de kans op een inslag van een grote meteoriet waarbij alle leven op aarde bedreigd wordt, niet heel erg groot is. Maar ook het kleinere meteorieten kunnen de mensheid flink schade berokkenen. NASA wil er dus wel wat aan doen, maar kan dat niet alleen. Dus: who do you gonna call? Elon Musk natuurlijk. Wie anders dan deze tech-messias en zijn SpaceX-kornuiten kunnen de rol van asteroid-busters op zich nemen? Musk als redder van de mensheid, een rol die naadloos past bij de grootte van zijn ego. Donderdag liet NASA weten dat SpaceX de 'launch services' gaat verzorgen 'for the agency’s Double Asteroid Redirection Test (DART) mission, the first-ever mission to demonstrate the capability to deflect an asteroid by colliding a spacecraft with it at high speed – a technique known as a kinetic impactor'. Als alles goed gaat zal de DART-missie (wat een goedgekozen acroniem weer) in juni 2021 van start gaan met de lancering van een Falcon 9-raket die in oktober 2022 tegen een kleine maan van de asteroïde Didymos knalt in de hoop dat deze in reactie ietsiepietsie van baan verandert: 'The collision will change the speed of the moonlet in its orbit around the main body by a fraction of one percent, enough to be measured using telescopes on Earth', aldus NASA. Over lange afstanden is een uiterst kleine koerswijziging immers al voldoende om de aarde net te missen. DART is een testmissie die duidelijkheid schept over de mogelijkheden om via impact een inslag af te wenden. Eind 2022 pas kunt u misschien weer met een gerust hart naar de sterren kijken. 

Nog een vervelend neveneffect van de shutdown

Niemand werkt voor de lol bij de overheid. Je doet het omdat de kans op ontslag ongeveer zo groot is als het winnen van de loterij. Once in, never out. Voor mensen die van stabiliteit houden is dat mooi. Juist vanwege die stabiliteit betaalt een overheidsbaan, zeker als het gaat om werk voor hogeropgeleiden, doorgaans niet zoveel als het bedrijfsleven. Dat is in de Verenigde Staten niet anders. Volgens The New York Times verdwijnt de goodwill van ambtenaren om voor de overheid te werken. Dat we die goodwill met een korreltje salariszekerheid zout moeten nemen, blijkt uit voorgaande en uit het volgende: 'The longest shutdown in the country’s history is eroding that good will, already wearing thin after years of pay freezes, unpredictable budgets, and disdain from even the White House for government workers as swamp creatures or worse.' Tijdens een shutdown - die nu voorbij is - betaalt de federale overheid niet. (En dan lopen mensen die gemakkelijk in het bedrijfsleven aan de slag kunnen dus weg. 'Long after the government reopens, this is the damage that could last. If public service loses its allure, it will make it harder to recruit and hold onto the experienced and talented, those who can design spacecraft but also the people who battle epidemics, predict hurricanes and keep the food supply safe.' Een mens haalt immers geen PhD's om thuis te gaan zitten niksen en zich zorgen te maken over dat ene USP van de overheid: gegarandeerd inkomen. Althans, niet als je rocket scientist bent. Gewoon betalen dus, want goodwill zet geen mensen op de maan, een stabiel salaris wel.

Supersonisch vliegen, maar dan zonder de knal

De NASA en vliegtuigfabrikant Lockheed Martin zijn bezig een supersonisch vliegtuig te ontwikkelen dat zonder oorverdovende knal door de geluidsbarrière kan breken. Dat is natuurlijk een mooi streven, want de Concorde was berucht om de hemeltergende en landtrillende geluidbreekscheten die het liet. Begin jaren zeventig (1973) liet de Amerikaanse overheid (FAA) al een verbod uitgaan op supersonische verkeersvluchten boven Amerikaanse grond; een maatregel die achteraf gezien meer op techno-angst dan op objectieve redenen was gebaseerd. Dit was volgens sommige experts er de oorzaak van dat de Concorde en andere sneller-dan-geluidsvliegtuigen nooit een hoge vlucht hebben kunnen nemen. Nu is er dus het ontwerp van deze 'stille Concorde' die NASA samen met Lockheed gaat uitbouwen tot een testmodel, de X49 QueSST (bijgenaamd 'X-plane'). In 2021 zal het voor het eerst vliegen. De terugkeer van het supersonische verkeersvliegtuig is na het verdwijnen van de Concorde inmiddels meer een prestigeproject dan deel van een serieuze toekomstvisie geworden. Mogelijk is het belangrijker om nog meer sahara-achtige zomers te vermijden en de prioriteit te geven aan de ontwikkeling van milieuvriendelijke vliegtuigmotoren, in plaats van miljoenen te spenderen aan de productie van supersonische kerosine-slurpende vliegmonsters alleen om een klein aantal superrijke zakenmensen snel naar hun bussinessdates te vliegen. Maar toch, initiatieven genoeg van Boeing of startups als Boom om dit toch voor elkaar te brengen. Inmiddels is de typische Amerikaanse angst voor de supersonische knal waarschijnlijk niet meer het voornaamste struikelblok. Misschien dat als de ontwikkelingen heel snel gaan, de nieuwe Air Force One, gezien het zielloze milieubeleid van de huidige president, een supersonische kan worden. Daar zal het hopelijk dan bij blijven.

Lol-plaatje. Meisje raakt stageplek bij NASA kwijt in twee tweets

Lullig moment is lullig. Hierboven ziet u een meisje genaamd Naomi op een wat onhandige manier onder de aandacht brengen dat ze een stageplek heeft verdiend bij NASA. Die blijdschap is begrijpelijk, maar haar taalgebruik wat onhandig. Daar wordt ze op gewezen door Homer Hickam, waarop zij helemaal uit haar plaatje schiet en Hickam zich vervolgens aan haar voorstelt. Gevolg van deze twee tweets is voor Naomi is dat ze op zoek moet naar een nieuwe stageplek. Wat leren we van dit verhaal? Allereerst dat er nog altijd mensen zijn die niet begrijpen wat de gevolgen kunnen zijn van hun gedrag op social media. Twitter is geen voetbalkantine, uiteindelijk. Overigens voelde Hickam, zelf tot 1998 werkzaam als ingenieur en opleider bij NASA, zich geroepen om in een blogpost te melden dat hijzelf niet verantwoordelijk was voor het schrappen van de stage bij NASA. 'I'm a Vietnam vet and not at all offended by the F-word. However, when I saw NASA and the word used together, it occurred to me that this young person might get in trouble if NASA saw it so I tweeted to her one word: "Language" and intended to leave it at that.' Daarop richtten de vrienden van Naomi hun pijlen op Hickam, die vervolgens zijn tweets verwijderde en de storm van millennialwoede een halt toeriep door deze accounts te blokkeren. 'Later, I learned she had lost her offer for an internship with NASA. This I had nothing to do with nor could I since I do not hire and fire at the agency or have any say on employment whatsoever.' Dat u het even weet. Tenslotte vragen we ons af hoe het kan dat een meisje dat stage mag lopen bij NASA nog nimmer van Homer Hickam gehoord heeft. Misschien dat NASA haar wel daarom afgewezen heeft. Overigens heeft dit relaas wel nog iets anders opgeleverd. Naomi doet het voorlopig even rustig aan op Twitter. 

Lees verder

NASA gaat Mars ontdekken met zelfsturende mini-helikopter

Dat NASA serieus aan de ruimteweg timmert om in 2030 een bemande Marsmissie mogelijk te maken, wist u misschien al wel. Dat blijkt wel uit de geplande bouw van een ruimtestation dat in hoge snelheid rondom de maan gaat cirkelen en dat als lanceerplatform gaat dienen voor verdere exploraties richting 'deep space', waaronder dus die naar Mars. In de aanloop naar deze bemande missie gaat NASA eerst verder met het exploreren van de planeet. Dat deed ze tot dusverre o.a.  in 2003 met de zogenaamde 'Mars Exploration Rover mission', genoemd naar het op zonne-energie aangedreven, zeswielige ontdekkingswagentjes (Rover) die volgepropt zijn met allerlei observatieapparaten. De volgende marsexpeditie zal ook gebruikmaken van een (nieuwe versie van de) Rover-drone, maar zal daarnaast ook een marshelikopter bevatten. Onbemand en zelfsturend natuurlijk. Het ding zal niet meer dan 1,8 kg wegen en natuurlijk een hoop nieuwe data opleveren. Zoals het NASA betaamt, staat er met de Mars-heli meer op het spel dan de puur wetenschappelijke voordelen van deze gadget. 'It’s fitting that the United States of America is the first nation in history to fly the first heavier-than-air craft on another world',  aldus een Republikeinse politicus op de NASA-website. Het is America-first natuurlijk, of in geval van mens op Mars, 'an American first'. In juni 2020 zal de nieuwste Rover met de Marsheli richting de oorlogsgod-planeet geschoten worden en zal daar als alles goed gaat in februari 2021 landen. Dat de heli de reis en landing overleeft is geen vanzelfsprekendheid. NASA spreekt van een 'high-risk, high-reward project'. Als het ding niet overleeft, dan is de rover-missie zelf niet mislukt. Een PR-tool dus eerder, dan echt noodzakelijk. Maar ja, wel een helikopter op Mars. Dat moet Elon Musk nog maar eens voor elkaar zien te krijgen.

NASA wil ook naar Mars, via de maan

Toekomstfantast en/of onheilsprofeet Elon Musk (CEO SpaceX) schreeuwt natuurlijk het hardst van iedereen over allerlei Marsmissies en heeft zelfs al gedetailleerde plannen voor het stichten van een grote kolonie aldaar klaarliggen. Maar ondertussen staat 'old school' NASA niet bepaald stil als het gaat om Mars. Want het was NASA natuurlijk die al in 1971 als eerste een satelliet in een baan rond de planeet bracht en ook de eerste die vier jaar later met twee landers de rode planeet daadwerkelijk kon bereiken. Mars was zeg maar al echt NASA's ding toen Musk nog in de luiers lag. Net als Musk wil NASA toewerken naar en bemande ruimtereis naar Mars. De plannen daarvoor maakte NASA deze week wat explicieter. NASA wil een ruimtevaartstation ontwikkelen dat in een baan rond de maan zal cirkelen. De Lunar Orbital Platform-Gateway (LOP-G), zoals het station gaat heten, zal als basis dienen voor missies in 'deep space', waaronder dus die naar Mars. In NASA's eigen woorden: 'Gateway (LOP-G) will establish a platform to mature necessary short- and long-duration deep space exploration capabilities through the 2020s'. Het budget voor de ontwikkeling van 'Deep Space Exploration Systems' behelst $4,6 miljard (zie hier). Het doel is om de LOP-G in 2025 operationeel te hebben met een vaste bemanning van vier astronauten. NASA werkt voor dit Mars-springplankproject samen met de Canadese, Europese, Japanse en (ja echt) Russische zusterorganisaties. 

Linktip: Energie vergelijken